Haben Sie sich jemals gefragt, welche der großen italienischen Restaurantketten die besten Spaghetti herstellt oder wie sie sich messen? Ich auch. Also ging ich auf einen Marathon Spaghetti Binge, um es herauszufinden. Folgendes habe ich gelernt.

Maggianos kleines Italien. Als ich in den 90ern in Chicago lebte, arbeitete ich um die Ecke vom ursprünglichen Maggiano’s Little Italy. Ich aß dort wöchentlich nicht nur, weil es bequem war, sondern weil ich dachte, ihr italienisches Essen war wirklich sehr gut. Das war Jahre bevor Maggiano’s eine nationale Kette wurde. Obwohl ich dieses Flaggschiff in Chicago seit Jahrzehnten nicht mehr betreten habe, erinnert mich die kalifornische Niederlassung, in der ich kürzlich gegessen habe, liebevoll an das Original. Während die Spaghettisauce deutlicher nach Tomatenmark in Dosen schmeckt, als ich mich erinnerte, Ich mag es. Viel. Dies ist für mich ein legitimer Maßstab für italienisch-amerikanische Spaghetti. Das erste, was Sie an diesen Nudeln bemerken werden, ist, dass sie viel dünner sind als alle anderen auf dieser Liste. Und sie sind sehr Definition von al dente, oder toothsome. Ein Fleischbällchen – zart und mit Kräutern gesprenkelt – reicht für eine einzige Bestellung aus, da es in der Größe mit einem normalen Softball vergleichbar ist. Vielleicht sogar noch größer. Kosten: $15.50. Urteil: 3 Fleischbällchen. Standorte in Costa Mesa, Los Angeles und Woodland Hills; maggianos.com

Spaghetti und Fleischbällchen bei Maggiano. (Foto von Brad A. Johnson, Orange County Register / SCNG)

Norden Italien. Die Spaghetti-Sauce im Norden ist deutlich süß, aber auffällig fehlt auch nur der geringste Hauch von Tomatenmark. Lieber, Diese Sauce schmeckt nach wenig mehr als zerdrückten Tomaten, Basilikum und Knoblauch, plus ein großzügiger Spritzer Olivenöl und vielleicht eine große Prise Zucker. Die Fleischbällchen haben ungefähr die Größe von Golfbällen, fünf oder sechs zu einer Bestellung, ohne dass zwei genau gleich geformt sind. Sie sind so zart, dass sie manchmal auseinanderfallen, wenn die Köche alles zusammenwerfen. Und während sie es Spaghetti nennen, sind die Nudeln, die bei North verwendet werden, technisch Bucatini, die wie Spaghetti aussehen, aber tatsächlich ein winziges Loch haben, das durch die Mitte jedes Strangs verläuft. Kosten: $ 18. Urteil: 4 Fleischbällchen. Standorte in Irvine, El Segundo und Santa Monica; orthitaliarestaurant.com

Spaghetti und Fleischbällchen bei North Italia. (Foto von Brad A. Johnson, Orange County Register / SCNG)

Alte Spaghetti-Fabrik. Wenn ein Restaurant „Spaghetti“ in seinen Namen setzt, machen sie Spaghetti besser richtig. Ich habe mir zu viele Yelp-Bewertungen angesehen, bevor ich hierher gekommen bin, Also habe ich das Schlimmste erwartet — bin aber angenehm überrascht davon gekommen. Die Sauce ist eigentlich ziemlich gut, mit einem tiefen, gut abgerundeten Geschmack, der schmeckt, als würde er den ganzen Tag auf dem Herd köcheln. Meine Beschwerde betrifft nicht die Sauce selbst, sondern die Art und Weise, wie die Sauce serviert wird, die einfach auf die Spaghetti geschöpft und nicht geworfen wird, als ob die Küche damit einfach nicht belästigt werden kann. Die Fleischbällchen sind nicht gerade geschmeidig, aber was ihnen an Zartheit fehlt, machen sie im Geschmack mehr als wett. Kosten: $15.99. Urteil: 3 Fleischbällchen. Standorte in Fullerton, Tustin, Newport Beach, Redlands, Duarte, Riverside und Rancho Cucamonga; osf.com.

Spaghetti und Fleischbällchen in der alten Spaghetti-Fabrik. (Foto von Brad A. Johnson, Orange County Register / SCNG)

Romanos Makkaroni-Grill. Das erste, was mir an den Spaghetti bei Romano auffällt, ist die Farbe. Die Sauce ist nicht rot. Es ist eher ein bräunliches Orange, obwohl wahrscheinlich mehr braun als orange. Zum Glück ist der Geschmack tomatoey und sehr angenehm. Eine halbe Bestellung enthält drei Fleischbällchen in der Größe von Tischtennisbällen, von denen einige so aussehen, als wären sie mit dem Paddel zu hart zerschlagen worden. Sie wirken ungewöhnlich mager, was sie ziemlich trocken macht, aber sie schmecken tatsächlich wie Qualitätsfleisch, nicht wie Füllstoff. Die Website des Restaurants zeigt die mit Ricotta-Käse garnierten Fleischbällchen, aber meine sind nicht so gekommen. „Oh ja, ich glaube nicht, dass wir das wirklich tun“, sagt mein Kellner. Kosten: $15.50. Urteil: 2 Fleischbällchen. Mehrere Standorte in Los Angeles, Orange, Riverside und San Bernardino Grafschaften; macaronigrill.com.

Mittagsportion (halbe Bestellung) Spaghetti und Fleischbällchen im Romano’s Macaroni Grill. (Foto von Brad A. Johnson, Orange County Register / SCNG)

Buca di Beppo. „Direkt aus der Mikrowelle“, sagt mein Kellner, als er zur Mittagszeit eine riesige Schüssel Spaghetti und Fleischbällchen auf den Tisch stellt. Er scherzt nur, nehme ich an. Oder ist er es? Ich stecke meine Gabel in den einzelnen, massiven Fleischbällchen — überraschend fest und fest —, um festzustellen, dass es in der Mitte nicht ganz warm ist. Die Sauce ist leuchtend rot, clownsnasenrot. Wie ist ein Essen, sogar Tomatensauce, jemals so rot? Vielleicht ist es nur ein Spiegelbild des Raumes: rot karierte Tischdecken, rote Stände, gedämpftes Licht. Es schmeckt wie zerdrückte Tomaten direkt aus der Dose. Die Nudeln sind zu weich, wie etwas für Kleinkinder gemacht. Kosten: $14.49. Urteil: 1 Frikadelle. Standorte in Huntington Beach, Brea, Anaheim, Claremont, Los Angeles, Universal City und Pasadena; bucadibeppo.com.

Spaghetti und Fleischbällchen bei Buca di Beppo (Foto von Brad A. Johnson, Orange County Register / SCNG)

Oliven-Garten. Als ich in der Schule war, liebte ich Olive Garden. War ich damals verrückt oder haben sich die Dinge geändert? Ich weiß nicht, dass ich jemals so etwas wie die Fleischbällchen probiert habe, die ich neulich im Olive Garden probiert habe. Es ist kein Geschmack, den ich wiederholen möchte. Sie schmecken wie rekonstituiertes Pâté. Sie sind weich, fast wie Gelatine. Es ist ein Geschmack, der schrecklich mit der Fleischsauce kollidiert. Die Sauce selbst schmeckt, als käme sie direkt aus einem Glas, was nicht unbedingt schlecht ist. Es ist einfach, was es ist. Dies ist ein weiterer Ort, der sich nicht die Mühe machen kann, die Nudeln zu werfen, sondern nur die Sauce auf die Nudeln zu schöpfen, die in einem Wasserbecken einweichen, weil die Köche sich nicht die Mühe machen können, das Wasser von der Pasta abzuschütteln, bevor sie es in die Schüssel geben. Dies führt dazu, dass die Sauce erheblich verdünnt wird. In jüngeren Tagen fand ich auch die Grissini gut. Aber jetzt schmecken sie wie Plastik. Auf der hellen Seite: Ihr frisch geriebener Parmesan ist gut. Kosten: $11.99. Urteil: 1 Frikadelle. Mehrere Standorte in Los Angeles, Orange, Riverside und San Bernardino Grafschaften; olivegarden.com.

Spaghetti und Fleischbällchen im Olive Garden. (Foto von Brad A. Johnson, Orange County Register / SCNG)

Was die Bewertungen bedeuten:

1 Frikadelle = Schlecht

2 Frikadellen = Fair

3 Frikadellen = Gut

4 Frikadellen = Ausgezeichnet

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