você já se perguntou qual das grandes cadeias de restaurantes italianos faz o melhor espaguete, ou como eles se comparam? Eu também. Então eu fui em uma maratona de espaguete para descobrir. Aqui está o que eu aprendi.

Pequena Itália de Maggiano. Quando morei em Chicago nos anos 90, trabalhei na esquina da Pequena Itália do Maggiano original. Eu comi lá semanalmente não simplesmente porque era conveniente, mas porque eu pensei que sua comida italiana era genuinamente muito boa. Isso foi anos antes de Maggiano se tornar uma cadeia nacional. Embora eu não tenha pisado naquele carro-chefe de Chicago em décadas, a filial da Califórnia onde jantei recentemente me lembra com carinho do original. Enquanto o molho de espaguete tem um sabor mais distinto de pasta de tomate enlatada do que eu lembrava, eu gosto disso. Bastante. Isso, para mim, é uma referência legítima para o espaguete ítalo-americano. A primeira coisa que você notará sobre esses macarrão é que eles são muito mais skinnier do que todos os outros nesta lista. E eles são muito definição de Al dente, ou toothsome. Uma almôndega — macia e salpicada de ervas — é suficiente para um único pedido porque é comparável em tamanho a uma bola de softball regular. Talvez ainda maior. Custo: $15.50. Veredicto: 3 almôndegas. Locais em Costa Mesa, Los Angeles e Woodland Hills; maggianos.com

Espaguete e almôndegas em Maggiano s. (Foto por Sérgio A. Johnson, Orange County Register/SCNG)

Norte da Italia. O molho de espaguete no norte é distintamente doce, mas visivelmente ausente é mesmo o menor indício de pasta de tomate preservada. Em vez disso, este molho tem pouco mais do que tomates esmagados, manjericão e alho, além de um generoso toque de azeite e talvez uma grande pitada de açúcar. As almôndegas são aproximadamente do tamanho de bolas de golfe, cinco ou seis para uma ordem, sem dois em forma exatamente a mesma. Eles são tão macios que às vezes desmoronam quando os cozinheiros jogam tudo juntos. E enquanto eles chamam de espaguete, o macarrão usado no norte é tecnicamente bucatini, que se parece com espaguete, mas na verdade tem um pequeno orifício que atravessa o centro de cada fio. Custo: $18. Veredicto: 4 almôndegas. Locais em Irvine, El Segundo e Santa Monica; orthitaliarestaurant.com

espaguete e almôndegas no norte da Itália. (Foto por Brad A. Johnson, Orange County Register / SCNG)

fábrica velha do espaguete Quando um restaurante coloca “espaguete” em seu nome, é melhor fazer espaguete direito. Eu olhei para muitos comentários Yelp antes de vir aqui, então eu esperava o pior — mas saiu agradavelmente surpreendido. O molho é realmente muito bom, com um sabor profundo e bem arredondado que tem gosto de estar fervendo no fogão o dia todo. Minha reclamação não é com o molho em si, mas com a maneira como o molho é servido, que é simplesmente colocado no topo do espaguete e não jogado, como se a cozinha simplesmente não pudesse ser incomodada com isso. As almôndegas não são exatamente flexíveis, mas o que lhes falta na ternura eles mais do que compensam no sabor. Custo: $15.99. Veredicto: 3 almôndegas. Locais em Fullerton, Tustin, Newport Beach, Redlands, Duarte, Riverside e Rancho Cucamonga; osf.com.

Espaguete e almôndegas no Old Spaghetti Factory. (Foto por Brad A. Johnson, Orange County Register / SCNG)

Grelhador de macarrão Romano. A primeira coisa que noto sobre o espaguete no Romano é a cor. O molho não é vermelho. É mais uma laranja acastanhada, embora provavelmente mais marrom do que Laranja. Felizmente, o sabor é tomatoey e perfeitamente agradável. Uma meia ordem vem com três almôndegas do tamanho de bolas de pingue-pongue, algumas das quais parecem ter sido esmagadas com muita força com o remo. Eles parecem excepcionalmente magros, o que os torna bastante secos, mas na verdade têm gosto de carne de qualidade, não de enchimento. O site do Restaurante mostra as almôndegas decoradas com queijo ricota, mas a minha não veio assim. “Oh, sim, eu não acho que realmente fazemos isso”, diz meu garçom. Custo: $15.50. Veredicto: 2 almôndegas. Vários locais nos condados de Los Angeles, Orange, Riverside e San Bernardino; macaronigrill.com.

porção de almoço (meia ordem) de espaguete e almôndegas na grelha de macarrão Romano. (Foto por Brad A. Johnson, Orange County Register / SCNG)

Buca di Beppo. “Direto do microondas”, diz meu garçom enquanto ele coloca uma enorme tigela de espaguete e almôndegas na mesa na hora do almoço. Ele está só a brincar, presumo. Ou é? Eu enfio meu garfo na única e maciça almôndega-surpreendentemente firme e apertada — para descobrir que não está totalmente quente no meio. O molho é vermelho brilhante, vermelho de nariz de palhaço. Como é que alguma comida, mesmo molho de tomate, é tão vermelha? Talvez seja apenas um reflexo da sala: Toalhas de mesa xadrez vermelhas, cabines vermelhas, iluminação fraca. Tem gosto de tomates esmagados direto da lata. O macarrão é muito macio, como algo feito para crianças pequenas. Custo: $14.49. Veredicto: 1 almôndega. Locais, em Huntington Beach, Brea, Anaheim, Claremont, Los Angeles, Cidade Universal e Pasadena; bucadibeppo.com.

Espaguete e almôndegas em Buca di Beppo (Foto por Sérgio A. Johnson, Orange County Register/SCNG)

Jardim das Oliveiras. Quando eu estava na faculdade, eu adorava Olive Garden. Eu estava louco então, ou as coisas mudaram? Não sei se já provei algo parecido com as almôndegas que provei no Olive Garden outro dia. Não é um sabor que desejo repetir. Eles têm gosto de patê reconstituído. Eles são macios, quase como gelatina. É um sabor que se choca horrivelmente com o molho de carne. O molho por conta própria tem gosto de vir direto de uma jarra, o que não é necessariamente uma coisa ruim. É apenas o que é. Este é outro lugar que não pode ser incomodado para jogar a massa, mas sim apenas concha o molho no topo do macarrão, que estão mergulhando em uma piscina de água porque os cozinheiros não podem ser incomodados para sacudir a água do macarrão antes de colocá-lo na tigela. Isso acaba diluindo significativamente o molho. Nos dias mais jovens, eu também pensei que os breadsticks eram bons. Mas agora eles têm gosto de plástico. Do lado bom: seu parmesão ralado na hora é bom. Custo: $11.99. Veredicto: 1 almôndega. Vários locais nos condados de Los Angeles, Orange, Riverside e San Bernardino; olivegarden.com.

espaguete e almôndegas em Olive Garden. (Foto por Sérgio A. Johnson, Orange County Register/SCNG)

o Que as avaliações significam:

1 almôndega = Ruim

2 almôndegas = Feira

3 almôndegas = Bom

4 almôndegas = Excelente

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