Philip Freneaus Leben wechselte zwischen leidenschaftlicher politischer Aktivität und Versuchen, in die Einsamkeit zu fliehen, die er für einen Dichter für notwendig hielt. Geboren in New York am Jan. 2, 1752, absolvierte er 1771 Princeton, als er mit Hugh Henry Brackenridge ein mitreißendes Gedicht schrieb, The Rising Glory of America. Es folgte eine Zeit des Schulunterrichts und des Studiums für das Ministerium. Bei Ausbruch der amerikanischen Revolution komponierte Freneau vitriolische Satiren gegen britische Invasoren und Tory-Landsleute. Aber dann zog er sich in die Karibik zurück und schrieb seine ehrgeizigen frühen Gedichte, Die Schönheiten von Santa Cruz und das Haus der Nacht.

Freneau kehrte 1778 in sein Haus in New Jersey zurück und schloss sich der örtlichen Miliz an und segelte als Freibeuter. 1780, nach der Entlassung aus der britischen Haft, schrieb er das bittere Gedicht The British Prison-Ship and the enthusiastic American Independence. Die nächsten 4 Jahre waren patriotischer Prosa und Versen im Freeman’s Journal gewidmet. 1784 ging er erneut als Kapitän von Schiffen zur See, die zwischen New York und Charleston verkehrten. Seine Poesie zu dieser Zeit befasste sich mit einheimischer Szene und Charakter.

Obwohl Freneau von englischen Dichtern wie Alexander Pope genährt wurde, strebte er nun nach einer „amerikanischen“ Redewendung und produzierte im wilden Honey Suckle und im indischen Burying Ground Verse von stiller Unterscheidung. Seine ersten beiden Sammlungen waren Gedichte (1786) und verschiedene Werke (1788). 1790 kehrte er zum Partisanenjournalismus zurück und arbeitete schließlich als Herausgeber der ausgesprochenen National Gazette. Er widersetzte sich so ernsthaft der föderalistischen Politik, dass George Washington ihn „diesen Schlingel, Freneau“ nannte, obwohl Thomas Jefferson ihm die Rettung des Landes zuschrieb, als es schnell in die Monarchie galoppierte.

In den frühen 1800er Jahren zog sich Freneau nach einer weiteren Zeit auf See auf seine Farm in New Jersey zurück. Gesammelte Ausgaben seiner Gedichte erschienen 1795, 1809 und 1815; neue Gedichte erschienen in Zeitschriften in den 1820er Jahren. 18, 1832.

Freneau, der produktivste Dichter seiner Generation, produzierte Verse von ungleicher Qualität, die oft von Wut, Eile oder Parteilichkeit getrübt waren, aber manchmal originelle lyrische Kraft zeigten. Er nahm solche amerikanischen romantischen Dichter vorwegwie William Cullen Bryant und Edgar Allan Poe. Seine Prosa ist seltener erfolgreich.

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