La vita di Philip Freneau si alternava tra ardente attività politica e tentativi di fuga verso la solitudine che riteneva necessaria per un poeta. Nato a New York il gen. 2, 1752, si è laureato a Princeton nel 1771, quando con Hugh Henry Brackenridge ha scritto un poema entusiasmante, The Rising Glory of America. Seguì un periodo di insegnamento scolastico e di studio per il ministero. Allo scoppio della Rivoluzione americana, Freneau compose satire al vetriolo contro gli invasori britannici e i compatrioti tory. Ma poi si ritirò nei Caraibi, scrivendo le sue ambiziose prime poesie, Le bellezze di Santa Cruz e La Casa della Notte.

Tornato nel 1778 nella sua casa nel New Jersey, Freneau si unì alla milizia locale e navigò come corsaro. Nel 1780, rilasciato dalla prigionia britannica, scrisse l’amaro poema The British Prison-Ship and the enthusiastic American Independence. I successivi 4 anni furono dedicati alla prosa patriottica e ai versi nel Diario di Freeman. Nel 1784 andò di nuovo in mare come comandante di navi che solcavano tra New York e Charleston. La sua poesia in questo momento era interessata alla scena e al carattere nativo.

Anche se nutrito su poeti inglesi come Alexander Pope, Freneau si sforzò ora per un idioma “americano”, producendo in natura Honey Suckle e L’indiano Seppellendo versi di terra di tranquilla distinzione. Le sue prime due raccolte furono Poems (1786) e Miscellaneous Works (1788). Nel 1790 tornò al giornalismo partigiano, lavorando infine come redattore della Gazzetta nazionale. Si oppose così sinceramente alle politiche federaliste che George Washington lo chiamò “quel mascalzone, Freneau”, anche se Thomas Jefferson gli attribuì il salvataggio del paese quando stava galoppando velocemente nella monarchia.

Nei primi anni del 1800, dopo un altro periodo in mare, Freneau si ritirò nella sua fattoria nel New Jersey. Edizioni raccolte della sua poesia è apparso nel 1795, 1809, e 1815; nuove poesie apparso in periodici nel 1820. Morì il dic. 18, 1832.

Il poeta più prolifico della sua generazione, Freneau ha prodotto versi irregolari nella qualità, spesso segnata da rabbia, fretta, o partigianeria, ma a volte esibendo potenza lirica originale. Ha anticipato questi poeti romantici americanicome William Cullen Bryant e Edgar Allan Poe. La sua prosa ha meno successo.

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