Nel 1934 tornò sul tema del cancro dopo che Richard Shope gli chiese di lavorare su un virus che aveva scoperto che era responsabile di verruche giganti nei conigli selvatici nel sud-ovest degli Stati Uniti (Shope papilloma). Ha scoperto che si trattava di un tumore, perché trapiantato in profondità degenerato in carcinoma che è cresciuto in modo invasivo e ha finito per causare la morte del coniglio. Inoltre, i tumori indotti nei conigli domestici sono cresciuti progressivamente, hanno invaso i tessuti vicini e causato metastasi. Questa evoluzione “maligna” potrebbe essere aumentata esponendo i papillomi a varie sostanze come il rosso scarlatto.

Questi argomenti sembravano sufficienti per Rous in relazione alle ipotesi che aveva già esposto nel suo lavoro con gli uccelli. Da allora in poi ha iniziato a usare il papillomavirus per studiare la carcinogenesi. Arrivò a pensare che si potesse dire che il cancro era come una malattia infettiva, anche se in una serie di condizioni, tra cui la predisposizione. Tabién venne ad usare un altro agente esterno: il catrame; con questo intendeva creare condizioni favorevoli nelle cellule in modo che fossero più ricettive all’infezione virale.

Durante la seconda guerra mondiale ha lavorato con tumori trapiantabili congetturali che derivavano da quello che ha chiamato “carcinoma V2”. In seguito si interessò alla carcinogenesi indotta da sostanze chimiche e in seguito sottolineò che entrambi (virus e sostanze chimiche) possono produrre tumori più spesso che separatamente. Questi eventi avrebbero poi dato origine a importanti linee di indagine.

Tuttavia, i ricercatori erano piuttosto scettici sulle idee di Rous fino a quando nel 1951 Ludwig Gross (1904-1999) isolò il virus che causa la leucemia nei ratti. Ha descritto la trasmissione di tumori murini causati da retrovirus. Ma, nonostante questi risultati a favore dell’eziologia virale dei tumori, si è detto che la trasmissione negli animali da laboratorio era principalmente congenita, quindi non era possibile nella specie umana. Non si sapeva allora che i retrovirus possono essere inseriti nel genoma cellulare. Uno di coloro che si opponevano a Rous era James Ewing, direttore del Memorial Hospital for Cancer and Allied Diseases di New York, che sosteneva che l’origine del cancro era nella cellula.

Il pieno riconoscimento dei contributi scientifici di Rous arrivò nel 1966 quando ricevette il premio nobel per la fisiologia e la medicina insieme a Charles B. Huggins (1900 – 1997), a cui il termine “ambiente ormonale” fu incluso nello studio eziopatogeno del cancro.

Più tardi Michael J. Bishop e Harold E. Varmus scoprirono negli anni Ottanta il primo oncogene umano. Fino ad allora si pensava che gli oncogeni fossero inoculati dai virus alle cellule umane e da quel momento avvenivano le trasformazioni necessarie che davano origine alle cellule tumorali. Hanno scoperto che gli oncogeni non erano il prodotto dell’inoculazione di alcuni virus nelle cellule dell’organismo umano, ma parte integrante del normale materiale genetico del virus, che lo aveva acquisito quando entrava in contatto con le cellule umane, e non il contrario, come inizialmente si pensava. Con queste basi hanno iniziato a studiare i retrovirus (virus che sono in grado di indurre il cancro negli animali), arrivando a identificare i tre geni necessari per la loro replicazione. Hanno anche descritto un quarto gene, che hanno chiamato ” oncogene.”Con questi risultati è stato possibile comprendere la produzione di tumori maligni dai cambiamenti che si verificano nei geni normali della cellula, che non sono prodotti solo dai virus, ma possono anche essere causati da radiazioni e sostanze chimiche.

Rous sposò Marion Eckford DeKay ed ebbe tre figlie: Marion, Ellen e Phoebe. Nel 1945, quando aveva 65 anni, continuò come emerito dell’Istituto. Ha continuato il suo lavoro di laboratorio fino alla sua morte, il 16 febbraio 1970.

La ricerca sul cancro ha già avuto significative ripercussioni sociali al momento del Rous. Le sue opere sono state riconosciute in tutto il mondo. Nel 1927 fu eletto membro dell’Accademia delle Scienze. Ha ricevuto onorificenze dalla Royal Society di Londra, dalla Danish Society, dall’Accademia norvegese di Scienze e Lettere, dall’Accademia di Medicina di Parigi, ecc.È stato membro onorario dell’Istituto Weizmann. Ha anche ricevuto il Premio Lasker dall’American Public Health Association, la Medaglia Kovalenko dall’Accademia Nazionale delle Scienze e il Premio delle Nazioni Unite per la ricerca sul cancro. L’allora Repubblica Federale di Germania gli assegnò il Premio Paul Ehrlich-Ludwig Darmstädter.

José L. Fresquet. Istituto di Storia della Scienza e della Documentazione (Università di Valencia-CSIC). Agosto, 2005.

Bibliografía

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—Gross L; Dreyfus Y. Come viene trasmesso il virus leucemico del topo da ospite a ospite in condizioni naturali? In: Carcinogenesi. Una critica ampia 20 ° Anu. Symo. sul cancro fondamentale reserch. Baltimore Williams e Wilkins: 1987, 9-21.

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—Van Helvoort, T. Un secolo di ricerca sulla causa del cancro: il nuovo paradigma oncogene è rivoluzionario? Hist Philos Vita Sci. 1999;21(3):293-330.

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