Dr Beatriz Pena-Molino (ACE CRC) – pubblicato da Sciblogs

Data: 19/2/2013
Posizione: 65.395795°S, 142.682921°E
Meteo: Soleggiato
Stato del Mare: Calmo

Se avete seguito questo viaggio per l’ultima quindicina di giorni poi si può ben chiedersi “che cos’è un polynya?”

Polynya è una parola russa usata per descrivere le aree di acque aperte circondate dal ghiaccio. Si verificano sia negli oceani artico e antartico e si trovano spesso intorno alla costa. Un tempo si credeva che questi fossero rari, ma ora sono noti per esistere in tutto il continente antartico.

Come lo sappiamo? La risposta è lassù, nel cielo. Con l’aiuto delle immagini satellitari, la nostra capacità di dire quando e dove si verificano polynyas è aumentata enormemente. Così, a differenza dei primi esploratori antartici, ora abbiamo l ” assistenza di immagini satellitari quotidiane come il in questo post del blog per aiutare a guidare il Tangaroa RV. L’unico problema è che le nuvole a volte possono mascherare l’acqua sottostante.

Ma perché ci preoccupiamo così tanto di polynyas?

Durante l’inverno non è raro che le temperature scendano fino a -40 °C intorno all’Antartide. Quando questa aria fredda viene soffiata sulla superficie ghiacciata dell’oceano, il ghiaccio marino isola l’acqua sottostante da queste temperature estreme. Tuttavia, in alcune parti della costa, alcuni forti venti “katabatici” soffiano dalla terra verso l’oceano e spingono il ghiaccio lontano dalla costa, creando le macchie d’acqua aperte che chiamiamo polynyas.

Una volta creata la polynya, l’acqua non è più protetta dal ghiaccio ed è esposta alle estreme temperature dell’aria antartica. Le acque superficiali congelano e formano più ghiaccio marino, ma i venti katabatici soffiano il ghiaccio lontano dalla costa, permettendo ancora più ghiaccio marino per formare. In questo modo la polynya diventa una fabbrica di ghiaccio marino molto efficace.

La formazione di ghiaccio marino non solo modella la parte superiore dell’oceano attorno al continente antartico, ma influenza anche le caratteristiche dell’acqua sottostante.

Quando si forma il ghiaccio marino, i cristalli di sale disciolti nell’acqua vengono lasciati indietro, aumentando la salinità dell’acqua circostante. Di conseguenza l’acqua nella polynya è ora molto più densa dell’acqua circostante e chiamata acqua ad alta salinità. Questa acqua densa affonda verso il basso, formando infine l’acqua di fondo antartico (vedi futuri post del blog).

Anche se i polynyas sono una caratteristica molto persistente in tutta la costa antartica, sono piuttosto delicati. I cambiamenti nel vento e nella distribuzione del ghiaccio possono effettivamente chiudere queste fabbriche di ghiaccio. Un esempio di questo è stato il parto del ghiacciaio Mertz nel 2010. Dopo la rottura della lingua del ghiacciaio Mertz, l’ex area di Mertz Polynya è stata coperta da ghiaccio molto spesso, rendendo molto difficile per noi salire sulla nave negli ultimi due anni.

Mentre le misurazioni satellitari ci mostrano la posizione delle polynyas intorno all’Antartide, gli oceanografi marini devono ancora entrare e misurarli fisicamente per capire perché si verificano. Dobbiamo misurare la temperatura, la salinità e la velocità e la direzione attuali usando un CTD e un ADCP (vedi post del blog 5: The Oceanography Team). Questo fornirà alcune informazioni molto preziose sullo stato attuale delle polynyas intorno al ghiacciaio Mertz.

Ma siamo qui in estate e la maggior parte dell ‘ “azione” avviene durante il periodo invernale, quando le temperature sono le più fredde e la costa antartica è praticamente inaccessibile. Ciò significa che per misurare questa parte dell’oceano anche quando non possiamo effettivamente arrivarci, gli strumenti ormeggiati sono la soluzione. Questi strumenti sono ancorati al fondo dell’oceano e lasciati per un anno o due per registrare ciò che sta accadendo nella polynya. Speriamo ancora di recuperare una serie di ormeggi che sono stati dispiegati nella regione negli ultimi due anni, per scaricare questi importanti dati.

Vedi altri post di questa serie sulla homepage del blog Mertz Polynya.

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