Dr Beatriz Pena-Molino (ACE CRC) – republié de Sciblogs

Date: 19/2/2013
Localisation: 65.395795° S, 142.682921°E
Météo: Ensoleillé
État de la mer: Calme

Si vous suivez ce voyage depuis quinze jours alors vous vous demandez peut-être  » qu’est-ce qu’une polynie ? »

Polynie est un mot russe utilisé pour décrire des zones d’eau libre entourées de glace. On les trouve à la fois dans les océans arctique et Antarctique et on les trouve souvent autour de la côte. Ceux-ci étaient autrefois considérés comme rares, mais sont maintenant connus pour exister tout autour du continent antarctique.

Comment le savons-nous ? La réponse est là-haut, dans le ciel. Avec l’aide d’images satellites, notre capacité à dire quand et où les polynies se produisent a énormément augmenté. Ainsi, contrairement aux premiers explorateurs de l’Antarctique, nous avons maintenant l’aide d’images satellites quotidiennes comme dans ce billet de blog pour aider à guider le RV Tangaroa. Le seul problème est que les nuages peuvent parfois masquer l’eau sous-jacente.

Mais pourquoi nous soucions-nous tant des polynies?

En hiver, il n’est pas rare que les températures descendent jusqu’à -40 °C autour de l’Antarctique. Lorsque cet air froid est soufflé sur la surface gelée de l’océan, la glace de mer isole l’eau en dessous de ces températures extrêmes. Cependant, dans certaines parties de la côte, des vents « katabatiques » très forts soufflent de la terre vers l’océan et repoussent la glace loin de la côte, créant les plaques d’eau ouvertes que nous appelons polynies.

Une fois la polynie créée, l’eau n’est plus protégée par la glace et est exposée aux températures extrêmes de l’air antarctique. Les eaux de surface gèlent et forment plus de glace de mer, mais les vents katabatiques éloignent la glace de la côte, ce qui permet à encore plus de glace de mer de se former. De cette façon, la polynie devient une usine de glace de mer très efficace.

La formation de glace de mer façonne non seulement la partie supérieure de l’océan autour du continent antarctique, mais affecte également les caractéristiques de l’eau en dessous.

Lorsque la glace de mer se forme, les cristaux de sel dissous dans l’eau sont laissés derrière, augmentant la salinité de l’eau environnante. En conséquence, l’eau de la polynie est maintenant beaucoup plus dense que l’eau environnante et appelée Eau de plateau à Haute salinité. Cette eau dense s’enfonce au fond, formant éventuellement des eaux de fond de l’Antarctique (voir les futurs articles de blog).

Même si les polynies sont une caractéristique très persistante sur toute la côte antarctique, elles sont plutôt délicates. Les changements dans le vent et la distribution de la glace peuvent effectivement fermer ces usines de glace. Un exemple de ceci a été le vêlage du glacier Mertz en 2010. Depuis la rupture de la langue du glacier de Mertz, l’ancienne zone de la Polynie de Mertz a été recouverte de glace très épaisse, ce qui nous a rendu très difficile l’accès au navire au cours des deux dernières années.

Alors que les mesures satellitaires nous montrent l’emplacement des polynies autour de l’Antarctique, les océanographes en mer doivent encore entrer et les mesurer physiquement pour comprendre pourquoi elles se produisent. Nous devons mesurer la température, la salinité et la vitesse et la direction du courant à l’aide d’un CTD et d’un ADCP (voir le billet de blog 5: L’équipe d’océanographie). Cela fournira des informations très précieuses sur l’état actuel des polynies autour du glacier Mertz.

Mais nous sommes ici en été et la plupart des « actions » se déroulent en hiver, lorsque les températures sont les plus froides et que le littoral antarctique est pratiquement inaccessible. Cela signifie que pour mesurer cette partie de l’océan même lorsque nous ne pouvons pas y arriver, les instruments amarrés sont la solution. Ces instruments sont ancrés au fond de l’océan et laissés pendant un an ou deux pour enregistrer ce qui se passe en polynie. Nous espérons toujours récupérer une série d’amarres déployées dans la région depuis quelques années, pour télécharger ces données importantes.

Voir les autres articles de cette série sur la page d’accueil du blog Mertz Polynya.

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