Vous êtes-vous déjà demandé laquelle des grandes chaînes de restaurants italiens fabrique les meilleurs spaghettis, ou comment elles se comparent les unes aux autres? Moi aussi. J’ai donc fait un marathon de spaghettis pour le savoir. Voici ce que j’ai appris.

La Petite Italie de Maggiano. Quand je vivais à Chicago dans les années 90, je travaillais au coin de la Petite Italie de Maggiano. J’y mangeais chaque semaine non seulement parce que c’était pratique, mais parce que je pensais que leur cuisine italienne était vraiment très bonne. C’était des années avant que Maggiano’s ne devienne une chaîne nationale. Bien que je n’ai pas mis les pieds dans ce fleuron de Chicago depuis des décennies, la succursale californienne où j’ai récemment dîné me rappelle avec émotion l’original. Bien que la sauce à spaghetti ait un goût plus distinct de pâte de tomate en conserve que je ne m’en souvenais, j’aime ça. Beaucoup. Ceci, pour moi, est une référence légitime pour les spaghettis italo-américains. La première chose que vous remarquerez à propos de ces nouilles est qu’elles sont beaucoup plus maigres que toutes les autres sur cette liste. Et ils sont très définition de al dente, ou toothsome. Une boulette de viande — tendre et tachetée d’herbes — suffit pour une seule commande car elle est de taille comparable à une balle molle réglementaire. Peut-être même plus grand. Coût: 15,50 $. Verdict: 3 boulettes de viande. Emplacements à Costa Mesa, Los Angeles et Woodland Hills; maggianos.com

Spaghetti et boulettes de viande chez Maggiano’s. (Photo de Brad A. Johnson, Registre du comté d’Orange / SCNG)

Italie du Nord. La sauce à spaghetti de North est nettement sucrée, mais le moindre soupçon de pâte de tomate conservée est visiblement absent. Au contraire, cette sauce goûte un peu plus que des tomates écrasées, du basilic et de l’ail, ainsi qu’une généreuse touche d’huile d’olive et peut-être une grosse pincée de sucre. Les boulettes de viande sont à peu près de la taille des balles de golf, cinq ou six à la commande, sans deux de la même forme. Ils sont si tendres qu’ils s’effondrent parfois lorsque les cuisiniers mélangent tout. Et bien qu’ils l’appellent spaghetti, les nouilles utilisées au Nord sont techniquement des bucatini, qui ressemblent à des spaghettis mais ont en fait un petit trou d’épingle qui traverse le centre de chaque brin. Coût: 18 $. Verdict: 4 boulettes de viande. Emplacements à Irvine, El Segundo et Santa Monica; orthitaliarestaurant.com

Spaghettis et boulettes de viande au nord de l’Italie. (Photo par Brad A. Johnson, Registre du comté d’Orange / SCNG)

Vieille usine de Spaghettis. Quand un restaurant met des « spaghettis » dans son nom, il vaut mieux faire des spaghettis correctement. J’ai regardé trop de critiques Yelp avant de venir ici, alors je m’attendais au pire — mais je suis reparti agréablement surpris. La sauce est en fait assez bonne, avec une saveur profonde et bien arrondie qui a le goût de mijoter sur la cuisinière toute la journée. Ma plainte n’est pas avec la sauce elle-même, mais avec la façon dont la sauce est servie, qui est simplement louchée sur les spaghettis et non jetée, comme si la cuisine ne pouvait tout simplement pas être dérangée par cela. Les boulettes de viande ne sont pas exactement souples, mais ce qui leur manque de tendresse, elles le compensent plus que par leur saveur. Coût: 15,99 $. Verdict: 3 boulettes de viande. Emplacements à Fullerton, Tustin, Newport Beach, Redlands, Duarte, Riverside et Rancho Cucamonga; osf.com.

Spaghettis et boulettes de viande à l’ancienne usine de Spaghettis. (Photo par Brad A. Johnson, Registre du comté d’Orange / SCNG)

Macaronis Grill de Romano. La première chose que je remarque à propos des spaghettis chez Romano, c’est la couleur. La sauce n’est pas rouge. C’est plus d’un orange brunâtre, bien que probablement plus brun que l’orange. Heureusement, la saveur est tomateuse et parfaitement agréable. Une demi-commande est livrée avec trois boulettes de viande de la taille de balles de ping-pong, dont quelques-unes semblent avoir été écrasées trop fort avec la pagaie. Ils semblent inhabituellement maigres, ce qui les rend assez secs, mais ils ont en fait un goût de viande de qualité, pas de remplissage. Le site Web du restaurant montre les boulettes de viande garnies de fromage ricotta, mais la mienne n’est pas venue de cette façon. « Oh, oui, je ne pense pas que nous fassions vraiment ça », dit mon serveur. Coût: 15,50 $. Verdict: 2 boulettes de viande. Plusieurs emplacements dans les comtés de Los Angeles, Orange, Riverside et San Bernardino; macaronigrill.com .

Portion déjeuner (demi-commande) de spaghettis et de boulettes de viande au Romano Macaroni Grill. (Photo par Brad A. Johnson, Registre du comté d’Orange / SCNG)

Buca de Beppo. « Directement du micro-ondes », dit mon serveur en posant un énorme bol de spaghettis et de boulettes de viande sur la table à l’heure du déjeuner. Il plaisante, je suppose. Ou l’est-il ? Je pousse ma fourchette dans la boulette de viande unique et massive — étonnamment ferme et serrée — pour constater qu’il ne fait pas tout à fait chaud au milieu. La sauce est rouge vif, rouge au nez de clown. Comment la nourriture, même la sauce tomate, est-elle si rouge? Peut-être que c’est juste un reflet de la pièce: nappes à carreaux rouges, cabines rouges, éclairage tamisé. Il a le goût de tomates écrasées directement de la boîte. Les nouilles sont trop molles, comme quelque chose fait pour les tout-petits. Coût: 14,49 $. Verdict: 1 boulette de viande. Emplacements à Huntington Beach, Brea, Anaheim, Claremont, Los Angeles, Universal City et Pasadena; bucadibeppo.com.

Spaghetti et boulettes de viande à Buca di Beppo (Photo de Brad A. Johnson, Registre du comté d’Orange / SCNG)

Jardin d’oliviers. Quand j’étais au collège, j’adorais Olive Garden. Étais-je fou à l’époque, ou les choses ont-elles changé? Je ne sais pas que j’ai déjà goûté quelque chose comme les boulettes de viande que j’ai goûtées à Olive Garden l’autre jour. Ce n’est pas une saveur que je souhaite répéter. Ils ont le goût d’un pâté reconstitué. Ils sont mous, presque comme de la gélatine. C’est une saveur qui se heurte horriblement à la sauce à la viande. La sauce à elle seule a le goût de sortir directement d’un pot, ce qui n’est pas nécessairement une mauvaise chose. C’est ce que c’est. C’est un autre endroit qui ne peut pas être pris la peine de jeter les pâtes, mais plutôt de simplement verser la sauce sur les nouilles, qui trempent dans une piscine d’eau parce que les cuisiniers ne peuvent pas être dérangés pour secouer l’eau des pâtes avant de les verser dans le bol. Cela finit par diluer considérablement la sauce. Plus jeune, je pensais aussi que les gressins étaient bons. Mais maintenant, ils ont le goût du plastique. Du bon côté: leur parmesan fraîchement râpé est bon. Coût: 11,99 $. Verdict: 1 boulette de viande. Plusieurs emplacements dans les comtés de Los Angeles, Orange, Riverside et San Bernardino; olivegarden.com .

Spaghettis et boulettes de viande à Olive Garden. (Photo par Brad A. Johnson, Registre du comté d’Orange / SCNG)

Ce que signifient les notes:

1 boulette de viande = Médiocre

2 boulettes de viande = Passable

3 boulettes de viande = Bonnes

4 boulettes de viande = Excellentes

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