La vie de Philip Freneau alternait entre une ardente activité politique et des tentatives d’évasion vers la solitude qu’il jugeait nécessaire pour un poète. Né à New York le jan. 2, 1752, il est diplômé de Princeton en 1771, quand avec Hugh Henry Brackenridge, il a écrit un poème émouvant, La Gloire montante de l’Amérique. Une période d’enseignement scolaire et d’études pour le ministère a suivi. Au déclenchement de la Révolution américaine, Freneau compose des satires au vitriol contre les envahisseurs britanniques et les compatriotes conservateurs. Mais il se retira ensuite dans les Caraïbes, écrivant ses premiers poèmes ambitieux, Les beautés de Santa Cruz et La Maison de la Nuit.

De retour en 1778 chez lui dans le New Jersey, Freneau se joignit à la milice locale et navigua comme corsaire. En 1780, à sa libération de l’emprisonnement britannique, il écrivit le poème amer The British Prison-Ship and the enthusiastic American Independence. Les 4 années suivantes ont été consacrées à la prose et aux vers patriotiques dans le journal de Freeman. En 1784, il prit de nouveau la mer en tant que capitaine de navires qui naviguaient entre New York et Charleston. Sa poésie à cette époque s’intéressait à la scène et au caractère autochtones.

Bien que nourri de poètes anglais tels qu’Alexander Pope, Freneau s’efforçait maintenant d’un idiome « américain », produisant dans Le Wild Honey Suckle et le Sol d’Enfouissement indien des vers d’une distinction tranquille. Ses deux premiers recueils sont Poems (1786) et Miscellaneous Works (1788). En 1790, il retourna au journalisme partisan, travaillant finalement comme rédacteur en chef de la Gazette nationale au franc-parler. Il s’opposa si fermement aux politiques fédéralistes que George Washington l’appela  » ce coquin, Freneau « , bien que Thomas Jefferson lui attribue le mérite d’avoir sauvé le pays alors qu’il galopait rapidement vers la monarchie.

Au début des années 1800, après une autre période en mer, Freneau se retira dans sa ferme du New Jersey. Des recueils de ses poèmes parurent en 1795, 1809 et 1815 ; de nouveaux poèmes parurent dans des périodiques jusque dans les années 1820. Il mourut le. 18, 1832.

Le poète le plus prolifique de sa génération, Freneau produit des vers de qualité inégale, souvent entachés de colère, de précipitation ou de partisanerie, mais faisant parfois preuve d’une puissance lyrique originale. Il anticipait de tels poètes romantiques américains comme William Cullen Bryant et Edgar Allan Poe. Sa prose est moins souvent réussie.

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