L’été et l’automne sont des périodes de vaches maigres pour les ours polaires dans l’Arctique. Pendant les mois les plus froids, ils s’attaquent aux phoques, qui s’étendent sur la glace de mer qui borde le terrain des ours. Mais en été, une grande partie de cet immobilier glacé fond et les phoques s’envolent en haute mer ou se déplacent vers le nord vers des banquises hors de portée des ours polaires. Laissés sans leurs proies habituelles, les ours ont parfois recours à un comportement dérangeant: le cannibalisme.

Un nouvel article dans la revue Arctic suggère que le cannibalisme de l’ours polaire — généralement la prédation de petits ours ou de petits oursons par des mâles adultes beaucoup plus grands — est soit beaucoup plus courant qu’on ne le pensait auparavant, soit est devenu plus courant récemment. Dans le document, Ian Stirling, biologiste de premier plan des ours polaires, et Jenny Ross, photographe de la nature, détaillent trois exemples récents du comportement des ours polaires dans l’archipel norvégien du Svalbard, chacun photographié depuis les ponts de bateaux d’écotourisme et de recherche ancrés à quelques centaines de mètres.

Les photographies vives de Ross montrent de jeunes oursons tombants des mâchoires d’énormes mâles, leur sang éclatant se jetant sur la neige immaculée. Stirling, scientifique émérite du Service canadien de la faune et professeur auxiliaire à l’Université de l’Alberta, s’est appuyé sur ses vastes connaissances de la physiologie et du comportement des ours polaires pour glaner des informations sur les photos.

« les données que nous présentons suggèrent qu’à la fin de l’été, lorsqu’il ne reste plus beaucoup de glace et que les phoques sont présents, mais principalement dans l’eau et inaccessibles, un ours plus petit représente une source de nourriture potentielle », a déclaré Stirling à Life’s Little Mysteries, un site frère de LiveScience. « Ce que je ne sais pas, c’est si cela dure depuis longtemps et n’a été révélé qu’à la fin de l’été, car il y a maintenant beaucoup de navires qui entrent en vrac à la fin de l’été, ou s’il s’agit de quelque chose de nouveau. »

Les scientifiques demandent: les ours polaires ont-ils plus souvent recours au cannibalisme en raison de la faim et du désespoir accrus, ou observons-nous simplement plus fréquemment un comportement qui a toujours existé? Ils disent que c’est une question importante à laquelle il faut répondre, car elle révélera si la population d’ours polaires du Svalbard a commencé à ressentir la chaleur du changement climatique.

Recherches antérieures de Stirling et d’autres, dont Eric Regehr, biologiste de l’ours polaire aux États-Unis. Fish and Wildlife Service, montre que, comme le réchauffement climatique a provoqué la fonte de la glace de mer arctique de plus en plus tôt chaque été (et en a fait fondre davantage), certaines populations d’ours polaires ont été affectées.

Selon un article publié en 2009 par Regehr, Stirling et ses coauteurs, la quantité minimale de glace de mer présente pendant l’été arctique a diminué de 8 à 9,5% par décennie depuis 1979. « À mesure que la glace de mer diminue, les ours peuvent passer moins de temps sur la glace de mer à chasser leurs proies préférées, les phoques », a écrit Regehr dans un courriel.  » Nourriture inférieure (c.-à-d. il a été démontré que l’accès au phoque entraîne une condition du bas du corps (c.-à-d. des ours plus minces). »

Regehr a expliqué que dans certaines parties de l’Arctique, comme l’ouest de la baie d’Hudson et le sud de la mer de Beaufort, la diminution de la glace de mer a déjà entraîné le déclin des populations d’ours polaires. Dans d’autres régions, comme le nord de la mer de Beaufort, cela n’a pas encore commencé à se produire. Commentant la nouvelle étude de Stirling, Regehr a déclaré qu’il y avait des raisons de croire que le déclin de la glace de mer en Norvège pourrait exercer un stress nutritionnel sur les ours polaires, les poussant vers le cannibalisme, mais il y a aussi des raisons de penser le contraire.

« En général, les observations de cannibalisme peuvent être compatibles avec l’idée qu’à mesure que les ours deviennent plus stressés sur le plan nutritionnel en raison de la perte de glace de mer — ce que l’on trouve dans certaines parties de l’Arctique — ils chercheront d’autres sources de nourriture », a déclaré Regehr. « Cependant, les ours étaient tous en assez bonne condition physique. Un gros ours ne serait pas très motivé à risquer d’attaquer un autre ours polaire juste pour se nourrir. Nous devrions donc certainement être prudents dans l’interprétation de ces observations et rester ouverts à d’autres explications. »

Stirling a accepté. « Nous n’avons pas les informations pour séparer ces deux possibilités. »

Cette histoire a été fournie par Les Petits Mystères de la vie, un site frère de LiveScience. Suivez-nous sur Twitter @llmysteries, puis rejoignez-nous sur Facebook. Suivez Natalie Wolchover sur Twitter @nattyover.

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