L’aigle a atterri.

Ce n’est pas seulement une phrase de code dans un film d’espionnage ringard, mais un fait près d’une île de 300 acres à la frontière du fleuve Delaware entre le New Jersey et Philadelphie qui devrait devenir une réserve naturelle protégée dans les trois prochaines années.

Un nid de pygargue à tête blanche découvert ici il y a 15 ans a permis de lancer le plan de conversion de cette ancienne installation de stockage de pétrole en une réserve faunique protégée. Mais le processus de la façon dont cela se produit évolue toujours.

Cela aurait pu être très différent. Juste avant que le nid des aigles ne soit trouvé, un plan de développement comprenant des maisons de luxe et des terrains de golf — des palais de loisirs avec une vue imprenable sur les toits de Philadelphie — était en train de s’opposer. Les autorités locales voulaient saisir près de 1 000 maisons à Camden, principalement par le biais d’un domaine éminent, probablement pour le plus grand bien.

Au lieu de cela, un autre chapitre de l’histoire de cette île historique a commencé. Un matin de week-end récent, un groupe d’alliés improbables, dont un dirigeant d’une compagnie pétrolière et un conservateur, s’est réuni pour nettoyer des tonnes de déchets du rivage et tracer un nouveau cap autour de l’île Petty.

L’histoire de l’île est comme une feuille de route à travers l’histoire locale — des Amérindiens Lenapes aux colons coloniaux, en passant par Barbe Noire le pirate et les marchands d’esclaves. John Petty possédait l’île en 1732 et l’a nommée d’après lui-même. William Penn l’avait déjà possédé.

Maintenant, la seule façon d’arriver ici — c’est en fait à Pennsauken — est par un gantelet de maisons usées en sandwich sur la 36e rue à Camden, une route étroite à deux voies dans l’un des quartiers les plus pauvres du pays.

La rue mène à un pont plus étroit à deux voies avec une cabane de garde à la base. Il est géré 24 heures sur 24 par Citgo, qui est toujours propriétaire de l’île. Mais pas pour longtemps.

 Pette's Island

Réserve naturelle de Pette’s Island dans le canton de Pennsauken.

Bientôt propriété de l’État

Le Natural Lands Trust, une branche indépendante du département d’État de la Protection de l’environnement, a approuvé il y a 10 ans un accord pour acquérir l’île pour 1 dollar de la société énergétique Citgo, une fois qu’elle a nettoyé la pollution de plus d’un siècle de stockage de pétrole et de produits chimiques ici. Les travaux devraient être terminés d’ici 2021, ont déclaré des responsables.

Jack McCrossin, qui gère les installations de Citgo à l’échelle nationale, a toujours son bureau ici sur l’île dans un petit bâtiment près de ce qui était autrefois des hectares de réservoirs de stockage d’essence qui ont depuis été retirés. Il a déclaré que les fossés d’où se trouvaient les réservoirs avaient été remplis par la nature d’eau et de poissons.

McCrossin, natif du Sud du Jersey depuis toujours, insiste sur le fait que Citgo veut être un bon citoyen corporatif et donner les terres à l’État lorsque les travaux d’assainissement seront effectués d’ici 2021. C’est un projet en cours depuis près de deux décennies.

Bob Shinn, un responsable de la Camden County Historical Society, qui a mené une randonnée dans la nature à la pointe sud de l’île le week-end dernier après le nettoyage parrainé par la Société Audubon, a raconté une autre histoire.

« Une fois le nid des aigles trouvé they ils ne pouvaient pas construire à moins d’un kilomètre du nid », a déclaré Shinn.

Shinn a déclaré qu’il croyait que Citgo avait conclu que cela leur ferait économiser de l’argent pour le donner à l’État et nettoyer des décennies de pollution à un rythme plus lent que s’il était développé commercialement.

« Cela a pris beaucoup de temps, mais dans deux ans, cette île sera reprise par l’État et vous pourrez y venir quand vous le souhaitez », a-t-il déclaré en ramenant les randonneurs à leur voiture avant de partir.

McCrossin m’a fait une brève visite impromptue de l’île, en m’arrêtant près de l’entrée d’un sentier de randonnée d’un kilomètre de long, qui offre une vue panoramique sur les toits de Philadelphie depuis un rivage parsemé de galets. Il s’est également rendu en voiture sur le rivage à l’ouest, qui possédait encore jusqu’à l’année dernière un terminal maritime en activité qui chargeait et recevait des barges de conteneurs d’expédition à Porto Rico. Le terminal de Crowley était un fournisseur clé de marchandises pour le territoire insulaire américain après l’ouragan Maria en 2017.

Revitalisation de l’île

L’île est maintenant principalement peuplée d’animaux sauvages, notamment des balbuzards pêcheurs, des dindes sauvages, des cerfs (qui nagent ici depuis le rivage voisin), des renards, un coyote occasionnel et des dizaines d’espèces de reptiles.

Le couple d’aigles en accouplement, qui, selon certains, a aidé à lancer cet effort de préservation de la faune au cœur de l’une des zones urbaines les plus densément peuplées de l’État, a depuis déménagé.

Ils ont élu domicile de l’autre côté de la manche, au sommet d’une côte bordée d’arbres à Camden.

L’histoire sur la raison pour laquelle le couple protégé d’aigles s’est éloigné de l’île Petty est liée à des siècles d’histoires, certaines plus étayées que d’autres, sur ce lieu encore mystique.

Des bénévoles se sont relayés samedi en regardant un télescope pour voir l’un des aigles juste après le nettoyage.

 » Le voilà! » dit McCrossin. Il aperçut le nid des aigles, de la taille d’une petite voiture, au milieu d’un arbre sur le rivage de Camden.

 Pette's Island

Une vue du pont Ben Franklin et du centre-ville de Philadelphie est vue depuis l’extrémité sud de Pette’s Island à Pennsauken.

Un vaste parking en asphalte qui avait été rempli de conteneurs d’expédition a maintenant été enlevé et réensemencé dans un champ vert menant à une plate-forme de chargement en métal de trois étages qui est toujours debout.

Juste en bas de la route, McCrossin s’arrêta près d’une meute de jeunes dindes mâles qui picoraient la route à travers un buisson vert et brun qui remplissait l’île. Il a sorti un appel d’accouplement de dinde en forme de corne et l’a secoué. Puis, il a soufflé sur un autre appel de dinde et a attendu la réponse « gobble, gobble, gobble » (les dindes vont vraiment gober, gober. Qui savait ?).

Pette's Island 2019

Randonneurs dans la réserve naturelle de Pette’s Island à Pennsauken la semaine dernière.

« Quand vous regardez maintenant à travers les prairies, où il y a tout juste un an il y avait d’énormes réservoirs de stockage, ils ont tous été démontés, recyclés et emportés », a déclaré Fred Stine, qui a participé au nettoyage qui a enlevé les grosses boîtes en plastique et les pneus qui s’y sont échoués pendant la marée haute. « Il y a un rewilding de l’île de Petty. Il y a juste un sentiment de satisfaction que, même dans ces communautés construites, nous coexistons avec la faune. »

Bill Duhart peut être joint à [email protected] . Suivez-le sur Twitter @bduhart. Trouver NJ.com sur Facebook. Un pourboire ? Dis-nous. nj.com/tips . Obtenez les dernières mises à jour directement dans votre boîte de réception. S’abonner à NJ.com newsletters de ‘.

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