Dra. Beatriz Pena-Molino (ACE CRC) – publicada de Sciblogs

Fecha: 2/19/2013
Ubicación: 65.395795°S, 142.682921°E
Clima: Soleado
Estado del mar: Tranquilo

Si ha sido después de este viaje de la última quincena, es posible que se pregunte «¿qué es una polinya?»

Polynya es una palabra rusa utilizada para describir áreas de aguas abiertas rodeadas de hielo. Se encuentran en los océanos Ártico y Antártico y a menudo se encuentran alrededor de la costa. Antiguamente se creía que eran raros, pero ahora se sabe que existen en todo el continente antártico.

¿Cómo sabemos esto? La respuesta está allá arriba, en el cielo. Con la ayuda de imágenes satelitales, nuestra capacidad de decir cuándo y dónde ocurren las polinias ha aumentado enormemente. Así que, a diferencia de los primeros exploradores antárticos, ahora tenemos la ayuda de imágenes satelitales diarias como la de esta entrada de blog para ayudar a guiar al RV Tangaroa. El único problema es que las nubes a veces pueden enmascarar el agua subyacente.

Pero, ¿por qué nos preocupamos tanto por las polinias?

Durante el invierno, no es raro que las temperaturas bajen a -40 °C alrededor de la Antártida. Cuando este aire frío sopla sobre la superficie congelada del océano, el hielo marino aísla el agua de abajo de estas temperaturas extremas. Sin embargo, en ciertas partes de la costa, algunos vientos «katabáticos» muy fuertes soplan desde la tierra hacia el océano y empujan el hielo lejos de la costa, creando los parches abiertos de agua que llamamos polinias.

Una vez que se ha creado la polinya, el agua ya no está protegida por el hielo y está expuesta a las temperaturas extremas del aire antártico. Las aguas superficiales se congelan y forman más hielo marino, pero los vientos katabáticos alejan el hielo de la costa, permitiendo que se forme más hielo marino. De esta manera, la polynya se convierte en una fábrica de hielo marino muy efectiva.

La formación de hielo marino no solo da forma a la parte superior del océano alrededor del continente antártico, sino que también afecta las características del agua inferior.

A medida que se forma el hielo marino, los cristales de sal disueltos en el agua se dejan atrás, aumentando la salinidad del agua circundante. Como resultado, el agua en la polinya ahora es mucho más densa que el agua circundante y se llama Agua de Plataforma de Alta Salinidad. Esta densa agua se hunde en el fondo, formando eventualmente el Agua del Fondo Antártico (ver futuras publicaciones de blog).

A pesar de que las polinias son una característica muy persistente en toda la costa antártica, son bastante delicadas. Los cambios en el viento y la distribución del hielo pueden efectivamente cerrar estas fábricas de hielo. Un ejemplo de esto fue el parto del glaciar Mertz en 2010. Desde que se rompió la Lengua del glaciar Mertz, la antigua zona de Mertz Polynya ha estado cubierta de hielo muy grueso, lo que nos ha dificultado mucho subir al barco en los últimos dos años.

Mientras que las mediciones satelitales nos muestran la ubicación de las polinias alrededor de la Antártida, los oceanógrafos marítimos todavía necesitan entrar y medirlas físicamente para comprender por qué ocurren. Necesitamos medir la temperatura, la salinidad y la velocidad y dirección de la corriente utilizando un CTD y un ADCP (ver entrada del blog 5: El Equipo de Oceanografía). Esto proporcionará información muy valiosa sobre el estado actual de las polinias alrededor del glaciar Mertz.

Pero estamos aquí en verano y la mayor parte de la» acción » ocurre durante el invierno, cuando las temperaturas son más frías y la costa antártica es prácticamente inaccesible. Esto significa que para medir esta parte del océano, incluso cuando no podemos llegar allí, los instrumentos amarrados son la solución. Estos instrumentos están anclados al fondo del océano y se dejan durante uno o dos años para registrar lo que está sucediendo en la polinya. Todavía esperamos recuperar una serie de amarres que se han desplegado en la región durante los últimos dos años, para descargar estos importantes datos.

Ver otras publicaciones de esta serie en la página de inicio del blog Mertz Polynya.

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