¿Alguna vez te has preguntado cuál de las grandes cadenas de restaurantes italianos hace los mejores espaguetis, o cómo se comparan entre sí? Yo también. Así que fui a una maratón de espaguetis para averiguarlo. Esto es lo que aprendí.

Maggiano’s Little Italy. Cuando vivía en Chicago en los años 90, trabajaba a la vuelta de la esquina de la Pequeña Italia de Maggiano original. Comí allí semanalmente, no simplemente porque era conveniente, sino porque pensé que su comida italiana era realmente muy buena. Eso fue años antes de que Maggiano se convirtiera en una cadena nacional. Aunque no he puesto un pie en ese buque insignia de Chicago en décadas, la sucursal de California donde cené recientemente me recuerda con cariño al original. Mientras que la salsa de espaguetis sabe más claramente de pasta de tomate enlatada de lo que recordaba, me gusta. Mucho. Esto, para mí, es un punto de referencia legítimo para los espaguetis italoamericanos. Lo primero que notará de estos fideos es que son mucho más delgados que todos los demás en esta lista. Y son muy definición de al dente, o sabrosas. Una albóndiga, tierna y salpicada de hierbas, es suficiente para un solo pedido porque es comparable en tamaño a una pelota de softball reglamentaria. Tal vez incluso más grande. Costo: $15.50. Veredicto: 3 albóndigas. Ubicaciones en Costa Mesa, Los Ángeles y Woodland Hills; maggianos.com

Espaguetis y albóndigas en Maggiano’s. (Foto de Brad A. Johnson, Orange County Register / SCNG)

Norte de Italia. La salsa de espaguetis en el Norte es claramente dulce, pero notablemente ausente es incluso el más mínimo indicio de pasta de tomate en conserva. Más bien, esta salsa sabe a poco más que tomates triturados, albahaca y ajo, además de un generoso chorrito de aceite de oliva y tal vez una gran pizca de azúcar. Las albóndigas son aproximadamente del tamaño de las pelotas de golf, cinco o seis en un orden, sin dos formas exactamente iguales. Son tan tiernas que a veces se desmoronan mientras los cocineros lo mezclan todo. Y aunque lo llaman espaguetis, los fideos utilizados en el Norte son técnicamente bucatini, que parecen espaguetis pero en realidad tienen un pequeño agujero que atraviesa el centro de cada hebra. Costo: $18. Veredicto: 4 albóndigas. Ubicaciones en Irvine, El Segundo y Santa Mónica; orthitaliarestaurant.com

Espaguetis con albóndigas en el Norte de Italia. (Foto de Brad A. Johnson, Registro del Condado de Orange / SCNG)

Vieja Fábrica de Espaguetis. Cuando un restaurante pone «espaguetis» en su nombre, es mejor que lo hagan bien. Miré demasiadas reseñas de Yelp antes de venir aquí, así que esperaba lo peor, pero me quedé gratamente sorprendido. En realidad, la salsa es bastante buena, con un sabor profundo y bien redondeado que sabe a fuego lento en la estufa todo el día. Mi queja no es con la salsa en sí, sino con la forma en que se sirve la salsa, que simplemente se sirve encima de los espaguetis y no se tira, como si la cocina no pudiera molestarse con eso. Las albóndigas no son exactamente flexibles, pero lo que les falta de ternura lo compensan con sabor. Costo: $15.99. Veredicto: 3 albóndigas. Ubicaciones en Fullerton, Tustin, Newport Beach, Redlands, Duarte, Riverside y Rancho Cucamonga; osf.com.

Espaguetis y albóndigas en la Vieja fábrica de Espaguetis. (Foto de Brad A. Johnson, Registro del Condado de Orange / SCNG)

La Parrilla de Macarrones de Romano. Lo primero que noto de los espaguetis en Romano’s es el color. La salsa no es roja. Es más de un naranja parduzco, aunque probablemente más marrón que naranja. Afortunadamente, el sabor es tomatoey y perfectamente agradable. Una media orden viene con tres albóndigas del tamaño de pelotas de ping pong, un par de las cuales parecen haber sido aplastadas demasiado fuerte con la paleta. Parecen inusualmente magras, lo que las hace bastante secas, pero en realidad saben a carne de calidad, no a relleno. La página web del restaurante muestra las albóndigas adornadas con queso ricotta, pero la mía no vino de esa manera. «Oh, sí, no creo que realmente hagamos eso», dice mi camarero. Costo: $15.50. Veredicto: 2 albóndigas. Múltiples ubicaciones en los condados de Los Ángeles, Orange, Riverside y San Bernardino; macaronigrill.com.

Porción de almuerzo (media orden) de espaguetis y albóndigas en Romano’s Macaroni Grill. (Foto de Brad A. Johnson, Registro del Condado de Orange / SCNG)

Buca di Beppo. «Directamente del microondas», dice mi camarero mientras coloca un enorme tazón de espaguetis y albóndigas en la mesa a la hora del almuerzo. Supongo que está bromeando. ¿O lo es? Metí mi tenedor en la albóndiga única y masiva, sorprendentemente firme y apretada, para descubrir que no estaba del todo caliente en el medio. La salsa es de color rojo brillante, rojo nariz de payaso. ¿Cómo es que cualquier comida, incluso salsa de tomate, es tan roja? Tal vez sea solo un reflejo de la habitación: manteles a cuadros rojos, cabinas rojas, iluminación tenue. Sabe a tomates triturados directamente de la lata. Los fideos son demasiado suaves, como algo hecho para niños pequeños. Costo: $14.49. Veredicto: 1 albóndiga. Ubicaciones en Huntington Beach, Brea, Anaheim, Claremont, Los Ángeles, Universal City y Pasadena; bucadibeppo.com.

Espaguetis y albóndigas en Buca di Beppo (Foto de Brad A. Johnson, Registro del Condado de Orange / SCNG)

Olive Garden. Cuando estaba en la universidad, me encantaba Olive Garden. ¿Estaba loco entonces, o las cosas han cambiado? Nunca he probado nada parecido a las albóndigas que probé en Olive Garden el otro día. No es un sabor que quiera repetir. Saben a paté reconstituido. Son suaves, casi como gelatina. Es un sabor que choca horriblemente con la salsa de carne. La salsa por sí sola sabe como si viniera directamente de un frasco, lo cual no es necesariamente algo malo. Es lo que es. Este es otro lugar que no se puede molestar en tirar la pasta, sino que simplemente sirve la salsa encima de los fideos, que se remojan en una piscina de agua porque los cocineros no pueden molestarse en sacudir el agua de la pasta antes de vaciarla en el tazón. Esto termina diluyendo significativamente la salsa. En mi juventud, también pensaba que los palitos de pan eran buenos. Pero ahora saben a plástico. Por el lado positivo: Su parmesano recién rallado es bueno. Costo: $11.99. Veredicto: 1 albóndiga. Múltiples ubicaciones en los condados de Los Ángeles, Orange, Riverside y San Bernardino; olivegarden.com.

Espaguetis con albóndigas en Olive Garden. (Foto de Brad A. Johnson, Registro del Condado de Orange / SCNG)

Qué significan las calificaciones:

1 albóndiga = Pobre

2 albóndigas = Justas

3 albóndigas = Buenas

4 albóndigas = Excelentes

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