Con la invención del poliacrilato para usos finales hortícolas, se ha hecho posible retener la humedad del suelo durante períodos de tiempo más largos, especialmente durante largos períodos de deficiencia de humedad. A medida que el suelo se seca, la zona que rodea a las partículas súper absorbentes retiene su humedad, creando un entorno más deseable para las raíces de las plantas en estas zonas con un suministro constante de humedad.

La disponibilidad de agua es el factor clave que limita el crecimiento y el desarrollo de las plantas, especialmente en ecosistemas secos y semiáridos. Los polímeros súper absorbentes ayudan a que el suelo mantenga el agua después de la lluvia o el riego, y liberan agua gradualmente durante el crecimiento de las plantas.

Se ha revelado una serie de sustancias absorbentes de agua como aditivos para el suelo a fin de proporcionar una fuente de humedad constante para las plantas. Un criterio importante para el uso exitoso es la capacidad de la sustancia absorbente de agua para mantener sus características de retención de agua durante una serie de ciclos húmedo/seco.

El poliacrilato de sodio es el polímero súper absorbente dominante en uso hoy en día con más del 90% de cuota de mercado. Como se trata de un precio más barato, los especuladores a menudo comercializan poliacrilato de sodio para usos agrícolas. Sin embargo, su aplicación principal es como absorbente de fluidos corporales en productos de eliminación higiénica, particularmente en pañales y toallas sanitarias, donde la rápida absorción de agua es un requisito esencial, con una fuerte afinidad por el agua.

Durante los períodos secos, el poliacrilato de sodio tiende a condensarse y formar enlaces cruzados que inhiben la re-hinchazón cuando se vuelve a humedecer. Incluso cuando se utiliza en situaciones en las que se experimenta un número limitado de ciclos húmedo/seco, el poliacrilato de sodio inhibe el crecimiento de las plantas o, en algunos casos, incluso es tóxico para las plantas. Se cree que esta inhibición del crecimiento o toxicidad de las plantas se debe a que los iones de sodio en la red de poliacrilato de sodio son fácilmente intercambiables y son adsorbidos por partículas de arcilla o tienden a someterse a un intercambio con cationes en la superficie de las raíces de las plantas creando una condición que es análoga a un suelo alcalino, que generalmente tiende a afectar negativamente o inhibir el crecimiento de las plantas. El gel de poliacrilato de sodio ofrece posibilidades de uso en usos finales hortícolas, siempre que se puedan reducir las tendencias a inhibir el crecimiento de las plantas o la toxicidad para las plantas.

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